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12/12/2014 07h:00 CET | Actualisé 11/02/2015 06h:12 CET

Les réfugiés qui traversent la Méditerranée méritent protection, et pas la roulette russe

POLITIQUE - La traversée de la mer Méditerranée est comme un jeu de roulette russe pour des milliers d'enfants et leurs familles, femmes, hommes, dont nombre d'entre eux fuient la guerre, la violence et la persécution. Le 3 octobre 2013 était un jour de deuil pour 368 réfugiés de l'Erythrée. Ils étaient si près de l'île de Lampedusa, presque à terre, et pourtant si loin d'être en sécurité.

La traversée de la mer Méditerranée est comme un jeu de roulette russe pour des milliers d'enfants et leurs familles, femmes, hommes, dont nombre d'entre eux fuient la guerre, la violence et la persécution.

Le 3 octobre 2013 était un jour de deuil pour les 368 réfugiés de l'Erythrée. Ils étaient si près de l'île de Lampedusa, presque à terre, et pourtant si loin d'être en sécurité.

Une semaine plus tard, le 11 octobre 2013, 268 réfugiés en provenance de Syrie sont morts lorsque leur bateau a également coulé, presque aussi proche cette fois de l'île de Malte.

L'image des cadavres sur une centaine de mètres de long, rangés sur un quai est maintenant gravée dans la mémoire de millions de personnes à travers le monde, et Lampedusa est devenu un lieu emblématique, la porte symbolique de l'Europe, le mirage de la liberté et de la sécurité.

En 2014, plus de 200.000 personnes désespérées ont risqué leur vie en traversant la mer Méditerranée. Cela a été une année record pour les mouvements en mer vers l'Europe par des personnes fuyant la guerre et la persécution dans leur pays d'origine. Seule l'Italie a reçu plus de 160.000 personnes, dont la moitié viennent de seulement deux ou trois pays en guerre.

Parmi les nombreux témoignages que nous avons recueillis de réfugiés, il y avait un couple dont l'histoire est restée coincé dans nos esprits. C'était en septembre 2014 à Milan, une importante plaque tournante pour les réfugiés syriens qui tentent de se frayer un chemin vers les pays d'Europe du Nord. La majorité d'entre eux ont fini en Suède et en Allemagne. Ils étaient arrivés dans le sud de l'Italie par la mer, seulement quelques semaines auparavant.

De retour à Damas, Abdel et Zeina vivaient une vie merveilleuse avec leurs quatre enfants, "comme personne d'autre dans le monde". Puis la guerre a éclaté et ils ont fui vers la Libye en quête de sécurité. Mais en 2014, alors que le conflit a de plus en plus commencé à engloutir la Libye, ils n'avaient pas d'autre choix que de prendre la route de la mer. Ils sont partis dans un bateau transportant plus de 500 personnes.

Lorsque leur navire a été repéré, ils pensaient qu'ils étaient en sécurité - tout est arrivé en un moment. L'excitation grandissante, les gens de la cale ont commencé à pousser pour monter sur le pont et le bateau a commencé à tituber sauvagement. Au moment où les sauveteurs sont arrivés, leurs quatre enfants avaient disparu en mer.

Un mois plus tard, l'ampleur de leur tragédie commençait à les assombrir, mais le couple s'accrochait encore à une certaine lueur d'espoir. "Je les ai vus mettre leur gilet de sauvetage, ils pourraient encore être en sécurité", a déclaré Abdel. "Nous voulons simplement savoir si ils sont morts ou non, nous ne pouvons pas supporter ce poids", a-t-il rajouté.

Même si tous les gens qui viennent en Europe ne fuient pas la persécution ou la guerre comme Abdel et Zeina, ceux qui descendent dans des embarcations de fortune méritent toujours de l'aide. Quand les gens se trouvent en détresse en mer, la première priorité est de protéger la vie en assurant un sauvetage en temps opportun et un débarquement en toute sécurité, quel que soit leur statut juridique.

Juste après les deux grandes tragédies au large des côtes de Lampedusa et de Malte, le gouvernement italien a lancé une opération de recherche et de sauvetage baptisée Mare Nostrum. En un an d'activité, ces efforts louable, avec la Garde côtière italienne, ont contribué à sauver quelques 150.000 personnes, pour ne pas mentionner le rôle fondamental des bateaux privés et commerciaux, qui ont également maintenu la forte tradition de sauvetage en mer par les économies de nombreuses vies.

Nos collègues qui travaillent dans ce domaine en Italie du Sud nous parlent de personnes à bout de souffle, souffrant de soif, de faim, de froid et de mauvais traitements. Nous avons vu de nos propres yeux des centaines de femmes, des enfants et des personnes âgées arrivant sur la terre ferme sur les épaules de leurs compagnons de voyage, incapables de se tenir sur les jambes.

Les gens qui arrivent disent que c'est le chemin de la mort, l'expérience la plus tourmentée et la plus terrifiante qu'on pourrait jamais passer. Ils ont laissé derrière eux leurs proches, ont été torturés, séparés, privés de leurs propres affaires, et se retrouvent dans des embarcations de fortune, empaquetés dans quelques mètres d'espace avec des centaines d'autres personnes.

Il n'est pas étonnant qu'un nombre important de personnes ne survivent pas. Beaucoup d'entre eux tombent bien avant d'atteindre le port de départ. Beaucoup d'autres périssent ou disparaissent pendant l'effrayante traversée de la mer. Jusqu'à présent, en 2014, quelques 3400 personnes ont perdu la vie dans une tentative d'atteindre les frontières maritimes de l'Europe, souvent sans avoir vu la terre.

A l'Agence des Nations Unies pour les réfugiés, nous croyons qu'il n'y a aucune raison pour laquelle les gens devraient risquer leurs derniers espoirs et meurent souvent en mer. Nous croyons également que les gens qui sont obligés de fuir leur pays ont le droit de trouver sécurité et sûreté dans d'autres pays. Le temps est venu pour les institutions de l'Union européenne et des Etats Membres d'intensifier leur action collective pour renforcer les opérations de sauvetage, de fournir un accès rapide aux procédures d'asile aux personnes ayant besoin d'une protection internationale et d'accroître des alternatives légales afin d'empêcher les gens d'avoir à entreprendre ces traversées maritimes dangereuses.

Cet article publié à l'origine sur le HuffPost UK a été traduit de l'anglais.

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