TUNISIE
30/10/2019 15h:38 CET

Hygeia: Découverte de la sixième "planète naine" du système solaire

Large de 430 km de diamètre, cette petite planète avait été d’abord prise pour un astéroïde.

titoOnz via Getty Images

SCIENCE - C’est en fouillant ce qui se cachait au coeur de la ceinture d’astéroïdes qui gravite entre Mars et Jupiter dans l’espace que le laboratoire d’astrophysique de Marseille a découvert une lilliputienne baptisée Hygeia, autrement dit une mini-planète, mesurant 430 km de diamètre. 

Jusqu’ici, le système solaire ne comptait que cinq planètes dites “naines”: Cérès, Hauméa, Makémaké, Éris et Pluton. “Hygeia sera la 6e, la plus petite aussi des planètes naines”, ont précisé Pierre Vernazza et Laurent Jorda au Parisien. Et de loin, puisque la prochaine planète naine qui figure dans le classement mesure 530 km de diamètre de plus que Hygeia! 

En effet, Hygeia remplit les critères d’identification d’une planète naine puisqu’elle n’est pas un satellite, elle est en orbite autour du soleil, elle n’a pas fait place nette dans son voisinage orbital et enfin, elle possède une masse suffisante pour que sa gravité la maintienne dans une forme sphérique. 

Un télescope ultra performant au Chili 

Comme l’ont expliqué les astronomes au Parisien, c’est à l’aide du VLT (Very Large Telescope) qu’ils ont pu déniché cette nouvelle venue au cours d’une inspection de la ceinture d’astéroïdes composée de milliards d’objets.

 

“Sans ce télescope, on n’y serait pas arrivé. Il n’a pas aujourd’hui d’équivalent au monde, son système d’optique ultra-performant SPHERE permet d’obtenir des clichés incroyables, trois fois plus précis que ceux du télescope spatial Hubble”, a-t-il expliqué. 

C’est en se rendant compte que ce qu’ils prenaient pour un astéroïde avait en réalité “une forme sphérique”, qu’ils ont conclu à une nouvelle planète immortalisée par des clichés de ce corps “situé à 300 millions de km de la Terre”.

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