MAROC
09/01/2018 14h:27 CET | Actualisé 09/01/2018 14h:28 CET

À cause du réchauffement climatique, ces bébés tortues australiennes sont à 99% des femelles

Baby turtles crawl into the sea on Astillero Beach, some 100 km (70 miles) south of the capital, January 21, 2011. Around 40,000 turtles hatched in the past five days were freed at the Chacocente nature reserve. Only ten percent of them are expected to survive to become adults. Picture taken January 21, 2011.   REUTES/Oswaldo Rivas    (NICARAGUA - Tags: SOCIETY ANIMALS ENVIRONMENT IMAGES OF THE DAY)
Oswaldo Rivas / Reuters
Baby turtles crawl into the sea on Astillero Beach, some 100 km (70 miles) south of the capital, January 21, 2011. Around 40,000 turtles hatched in the past five days were freed at the Chacocente nature reserve. Only ten percent of them are expected to survive to become adults. Picture taken January 21, 2011. REUTES/Oswaldo Rivas (NICARAGUA - Tags: SOCIETY ANIMALS ENVIRONMENT IMAGES OF THE DAY)

SCIENCE - Le réchauffement climatique a des impacts multiples sur la planète, mais celui-ci peut sembler inattendu. Des chercheurs ont découvert que de plus en plus de tortues de mer sont des femelles, rapporte le Washington Post.

Dans une étude publiée dans la revue Current Biology, les scientifiques expliquent avoir étudié les tortues vertes de l'île de Raine en Australie, l'une des plus importantes zones de pontes de ces reptiles. Ils ont découvert que plus de 99% des bébés tortues sont des femelles. Pour être exact, il y a un mâle pour 116 femelles.

Pour comprendre, il faut savoir que le sexe des tortues n'est pas déterminé par la génétique, comme chez les mammifères. C'est la température de l'oeuf qui différencie ces animaux. En dessous de 29,3°C, la tortue naît mâle. Sinon, c'est une femelle.

Sur le sable (trop) chaud

Et cette quasi absence de mâle est nouvelle. Ainsi, les tortues adultes (plus de 20 ans) testées ne sont que 86,8% à être des mâles. Qu'est-ce qui a changé sur ces 20 dernières années? Le réchauffement des températures, estiment les chercheurs. Dans le graphique ci-dessous, on peut voit la température du sable sur l'île de Raine, année par année, depuis 1960.

En bleu, la température du sable était inférieure à 29,3°C (on avait donc des bébés mâles). En rouge, supérieure. Comme on peut le voir, le sol est presque toujours au dessus de cette limite depuis les années 90.

oswaldo rivas turtles

À l'inverse, dans une autre région de ponte importante, située 1600 km au sud, la température est plus fraîche. Ici, on ne compte alors que deux tortues vertes femelles pour un mâle. Sauf que ces deux populations ne risquent pas de se mélanger, précise le Washington Post. En effet, comme les saumons, les tortues retournent en général vers leur lieu de naissance pour procréer.

Un futur difficile à cerner

Si cette étude est très importante et apporte des données totalement neuves (via une nouvelle technique pour tester le sexe des tortues sans risque pour leur santé), difficile pourtant de prédire l'avenir de cette espèce.

Dans un premier temps, ce déséquilibre ne sera pas un souci. D'abord, car les mâles fécondent plusieurs femelles. Ensuite, car les tortues vertes ont une espérance de vie qui dépasse les 60 ans.

Et à plus long terme? "Il est difficile de dire si c'est bien ou mal, mais c'est gros et cela pourrait avoir beaucoup de conséquences en cascade", explique au Washington Post Rory Telemeco, un biologiste qui n'a pas participé à l'étude.

Quoi qu'il arrive, il est toutefois possible de diminuer ce phénomène. Par exemple, créer des zones d'ombre sur les plages où les tortues viennent pondre, ou encore mettre de l'eau sur le sable pour le refroidir. Et endiguer le réchauffement climatique, évidemment.

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