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02/04/2016 09h:35 CET | Actualisé 02/04/2016 09h:38 CET

Lié à l'incertitude, le stress a certains avantages

Lié à l'incertitude, le stress a certains avantages
Nicolas Loran via Getty Images
Lié à l'incertitude, le stress a certains avantages

PSYCHOLOGIE - La vie contient une part d’inconnu, mais on ne l’accepte pas pour autant.

Attendre la réponse à un entretien d’embauche, les résultats d’un examen médical, ou simplement un retour de son patron sur un projet important peut être insupportable. Pourtant, le stress ressenti durant ces périodes d’incertitude peut nous donner un avantage compétitif, selon une nouvelle étude publiée dans le journal Nature Communications.

Des chercheurs de l’University College, à Londres, ont étayé leur démonstration de ce phénomène apparemment illogique en administrant un léger électrochoc à 45 volontaires pendant qu’ils étaient occupés à un jeu vidéo dans lequel leur avatar retournait des pierres susceptibles de cacher des serpents.

La moitié des participants savaient quand ils recevraient la décharge. L’autre moitié constituait "le groupe de l’incertitude" et devaient deviner s’il y avait ou non un serpent sous la pierre. Si oui, ils recevaient une décharge électrique sur la main. Le jeu avançant, les participants amélioraient leur détection des pierres susceptibles de provoquer une décharge. Mais les chercheurs ont pris soin de maintenir un niveau élevé d’incertitude en modifiant les probabilités d’apparition du serpent.

L’étude a analysé le niveau d’incertitude et de stress des participants pendant le jeu, qui correspondait effectivement aux déclarations des intéressés. La dilatation de leurs pupilles et leur transpiration a également été mesurée.

Les auteurs ont découvert que le niveau d’anxiété augmentait beaucoup plus chez les volontaires qui ne savaient pas s’ils allaient recevoir une décharge que chez ceux qui savaient quand s’y attendre ou non.

Mais ils se sont aussi aperçus que ces niveaux d’anxiété plus élevés aidaient en fait les participants concernés, car ils leur permettaient de mieux évaluer le risque.

Autrement dit, l’étude a montré que les personnes les plus stressées par l’incertitude durant le jeu étaient de meilleurs juges de la présence ou non d’un serpent sous la pierre. Cela suggère que cette forme d’anxiété peut nous aider à prendre de meilleures décisions. Elle présenterait donc, selon les auteurs, "un avantage pour la survie".

"Notre modèle a permis de prédire le niveau de stress des sujets observés, selon qu’ils recevaient ou non une décharge électrique, mais aussi selon la dose d’incertitude entourant cette perspective", déclare le directeur de l’étude, Archy de Berker. "Nous pouvons ainsi tirer des conclusions quant à l’effet de l’incertitude sur le stress. Il s’avère qu’il est bien pire de ne pas savoir si on va recevoir une décharge que d’être certain de la recevoir, ou de ne pas la recevoir."

Notre vie est pleine d’incertitudes, dans les domaines importants comme le travail ou les relations amoureuses mais aussi au quotidien. Elle nous pousse à prendre des mesures pour en tempérer les effets (en choisissant par exemple d’appeler un Uber pour se rendre à l’aéroport plutôt que de se risquer à chercher un taxi). S’il est impossible d’éliminer l’inconnu, le stress peut en revanche nous aider à trouver une solution.

"A un niveau raisonnable, le stress peut aider à appréhender le danger et l’incertitude dans notre environnement", explique Sven Bestmann, l’un des chercheurs. "La vie moderne est riche en sources potentielles d’incertitude et de stress, mais elle nous donne aussi les moyens d’y faire face."

Si le stress peut nous aider à mieux nous en sortir dans les périodes d’incertitude, il est important de rappeler que l’excès d’anxiété est à l’origine de nombreux problèmes de santé.

La clé est de domestiquer le stress généré par l’incertitude, sans se laisser envahir. Conclusion: une petite dose d’anxiété peut nous mettre sur la bonne voie!

Cet article, publié à l’origine sur le Huffington Post américain, a été traduit de l’anglais par Julie Flanère pour Fast for Word.

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