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29/10/2015 05h:19 CET | Actualisé 29/10/2015 05h:19 CET

L'astronaute Kelly va devenir l'Américain resté le plus longtemps en orbite

U.S. astronaut Scott Kelly, crew member of the mission to the International Space Station, ISS, gestures prior the launch of Soyuz-FG rocket at the Russian leased Baikonur cosmodrome, Kazakhstan, Friday, March 27, 2015. (AP Photo/Dmitry Lovetsky)
Dmitry Lovetsky/AP
U.S. astronaut Scott Kelly, crew member of the mission to the International Space Station, ISS, gestures prior the launch of Soyuz-FG rocket at the Russian leased Baikonur cosmodrome, Kazakhstan, Friday, March 27, 2015. (AP Photo/Dmitry Lovetsky)

Scott Kelly est en passe de devenir jeudi l'Américain qui a passé la plus longue période en continu dans l'espace avec 216 jours à bord de la Station spatiale internationale (ISS), où il doit rester un an au total.

Il va ainsi battre le précédent record de 215 jours détenu par l'ancien astronaute américano-espagnol Michael López-Alegría en 2007.

Normalement les équipages de l'ISS, formés de six astronautes, se relaient tous les cinq ou six mois pour assurer une présence continue dans l'avant-poste orbital.

Le record mondial absolu de durée appartient au Russe Valeri Poliakov, avec 14 mois d'affilée à bord de la station spatiale Mir en 1994 et 1995.

Scott Kelly, qui a déjà fait plusieurs séjours dans l'ISS, avait déjà battu le 16 octobre le record pour un Américain de séjour cumulé en orbite avec 383 jours, surpassant le précédent record de 382 jours de son compatriote Mike Fincke.

Mais là encore, le record absolu de temps de vol humain cumulé dans l'espace revient au Russe Gennady Padalka, avec 879 jours quand il est revenu sur Terre le 11 septembre.

Scott Kelly effectue cette mission d'un an dans l'ISS avec son collègue cosmonaute russe Mikhaïl Kornienko pour étudier les effets biologiques et psychologiques de longs séjours dans l'espace en préparation à de futures missions habitées vers Mars à l'horizon des années 2030 au plus tôt. Ils doivent revenir sur la Terre le 3 mars 2016.

Une mission vers Mars qui pourrait durer trois ans présente de sérieux problèmes pour la santé des astronautes en raison notamment de l'exposition aux radiations cosmiques qui peuvent fortement accroître le risque de cancer. En outre, la vie de l'équipage en vase clos pour une aussi longue période peut provoquer des difficultés psychologiques.

La Nasa souligne sur son site que le dernier record de durée dans l'espace de Scott Kelly "est important car toute journée supplémentaire aide à mieux comprendre comment la vie dans l'espace affecte l'organisme et la santé mentale des humains ce qui est essentiel pour faire progresser les préparatifs d'un voyage vers Mars".

L'ISS, dont l'assemblage a commencé en 1998, est en passe de marquer son quinzième anniversaire de présence continue d'astronautes à son bord.

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