Un astronome amateur a déniché un satellite perdu par la Nasa depuis 12 ans

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ESPACE - C'est ce qu'on appelle trouver une aiguille dans une botte de foin. Samedi 20 janvier, Scott Tilley, un astronome amateur, scrutait le ciel comme souvent, avec son équipement radio, à la recherche de satellites espions non référencés.

Il trouva quelque chose d'encore plus incroyable: IMAGE, un ancien satellite scientifique de la Nasa, perdu depuis 12 ans, rapporte le Washington Post ce jeudi 1er février. Après sa découverte, il contacte l'agence américaine sur Twitter pour l'alerter. Elle a confirmé le 30 janvier que l'objet repéré par Scott Tilley était bien le satellite IMAGE.

Cette sonde a été envoyée en orbite en mars 2000. Objectif: étudier la magnétosphère terrestre. Une zone de l'espace autour de la Terre où le champ magnétique de la planète impacte un peu tout, y compris les ondes radios et le GPS. Bref, IMAGE était censé vérifier la "météo de l'espace" bien particulière située entre 800 et 1000 km de la Terre, explique le Washington Post.

S'il fonctionne bien au début, la Nasa perd brusquement le contact avec le satellite en 2005. Deux ans plus tard, l'agence a arrêté de chercher, faute de moyens. Ce serait un problème de batterie qui aurait fait disparaître des radars IMAGE. "Nous sommes tous très, très excités de savoir que nous pourrons récupérer le satellite", a déclaré au quotidien américain Patricia Reiff, une scientifique en charge du projet à l'époque.

La Nasa précise qu'elle va continuer à analyser le satellite pendant une semaine ou deux afin d'essayer de recontacter le satellite, car ses logiciels et bases de données sont bien trop vieux pour les ordinateurs modernes de l'agence. Espérons que la découverte de Scott Tilley apportera quelque chose à la science.

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