Le prix Nobel de chimie attribué à deux Européens et un Américain

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NOBEL
A screen displays portraits of winners of the 2017 Nobel Prize in Chemistry on October 4, 2017 at the Royal Swedish Academy of Sciences in Stockholm, Sweden (L-R) Jacques Dubochet from Switzerland, Joachim Frank from the US and Richard Henderson from Britain.Scientists Jacques Dubochet from Switzerland, Joachim Frank from the US and Richard Henderson from Britain won the Nobel Chemistry Prize for the development of cryo-electron microscopy, a method of simplifying and improving the imaging of bi | JONATHAN NACKSTRAND via Getty Images
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Le prix Nobel de chimie a récompensé ce mercredi le Suisse Jacques Dubochet, l’Américain Joachim Frank et le Britannique Richard Henderson pour avoir mis au point la cryo-microscopie électronique, une méthode révolutionnaire d’observation des molécules.

"Le prix cette année récompense une méthode rafraîchissante d’imagerie des molécules de la vie", a annoncé Göran Hansson, le secrétaire-général de l’Académie royale des sciences qui décerne le prix. Grâce à cette méthode, "les chercheurs peuvent désormais produire (…) des structures tridimensionnelles de biomolécules", a justifié le jury Nobel.

Pas d'altération des échantillons

La cryo-microscopie électronique permet d’étudier des échantillons biologiques sans attenter à leurs propriétés, comme cela se produit avec des colorants ou les faisceaux d’électrons dégagés par les rayons X.
En microscopie électronique conventionnelle, les échantillons -la plupart du temps constitués d’une grande quantité d’eau- doivent en effet être déshydratées, et donc altérées. De façon à obtenir la meilleure image possible, il est par ailleurs fréquent d’utiliser des colorants ou des sels qui là encore perturbent l’observation.

Une clé pour la compréhension

Jusqu’aux années 1980, lorsque Jacques Dubochet et ses équipes inventent la cryo-microscopie électronique : grossièrement, il s’agit de congeler l’échantillon pour qu’il conserve son état originel. La technologie moderne permet en outre de reconstruire l’échantillon biologique (virus, bactérie, etc) en 3D. "Une image est une clé pour la compréhension", explique l’Académie.

En 1990, Henderson, 72 ans aujourd’hui, a le premier produit une image en 3D en résolution atomique d’une protéine. Joachim Frank, 77 ans, a ensuite perfectionné cette technique et l’a rendue plus facile à utiliser. Jacques Dubochet, 75 ans, est quant à lui parvenu à vitrifier l’eau, ce qui permet aux biomolécules de conserver leur forme naturelle.

En 2016, le prix était allé au Français Jean-Pierre Sauvage, au Britannique Fraser Stoddart et au Néerlandais Bernard Feringa, pères des minuscules "machines moléculaires" préfigurant les nanorobots du futur avait reçu le prix de chimie.

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