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Proxima b pourrait être un immense océan

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PROXIMA B
A hand out image made available by the European Southern Observatory on August 24 2016, shows an artist's impression of a view of the surface of the planet Proxima b orbiting the red dwarf star Proxima Centauri, the closest star to the Solar System. The double star Alpha Centauri AB also appears in the image to the upper-right of Proxima itself. Proxima b is a little more massive than the Earth and orbits in the habitable zone around Proxima Centauri, where the temperature is suitable for liquid | - via Getty Images
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On la savait dans une zone "habitable", les chercheurs tentent maintenant de savoir si elle abrite... un océan. La planète Proxima b, tapie près de chez nous et dont l'annonce de la découverte avait fait grand bruit en août dernier, est étudiée de très près par les chercheurs du CNRS et de l'Université d'Aix/Marseille. Ils envisagent aujourd'hui la possibilité qu'elle soit recouverte d'un océan.

La petite Proxima b a été débusquée en orbite autour de l'étoile la plus proche du système solaire, Proxima du Centaure, éloignée de "seulement" 4,2 années-lumière.

En raison de sa proximité, elle pourrait être la première planète hors de notre système solaire à recevoir la visite d'une sonde, ce qui lui avait valu l'attention générale quand des chercheurs avaient annoncé sa découverte le 24 août.

La planète est située dans une zone "habitable", permettant la présence d'eau liquide à la surface, condition nécessaire à la vie. Proxima b possède une masse proche de celle de la Terre (1,3 fois cette dernière) et tourne autour de son étoile à une distance de 0,05 unités astronomiques (soit un dixième de la distance Soleil-Mercure). Mais à part cela... à quoi ressemble exactement Proxima b ? C'est un mystère.

Une équipe internationale dirigée par des chercheurs du CNRS et de l'Université d'Aix/Marseille ont effectué des simulations qu'ils détaillent dans une étude qui doit prochainement paraître dans la revue scientifique "The Astrophysical Journal Letters".

Un océan profond de 200 km

Selon les chercheurs, pour que Proxima b soit potentiellement habitable, deux scénarios se détachent.

Si elle est petite -les chercheurs ont évalué que son rayon minimum approcherait les 5990 km- alors elle est très dense. Son noyau serait métallique et très gros. Il formerait à lui seul les deux tiers de la planète. Le reste serait composé d'un manteau rocheux et pourquoi pas d'un peu d'eau.

"Ce premier cas n'exclut cependant pas la présence d'eau à la surface de la planète, comme sur Terre où la masse d'eau ne dépasse pas 0,05% de la masse de la planète", précise un communiqué commun du CNRS et de l'Université d'Aix-Marseille.

Proxima b ressemblerait alors un peu à Mercure, la planète de notre système solaire la plus proche de notre soleil.

L'autre scénario possible serait que Proxima b soit plus grande. D'un rayon maximal de 8920 km, elle serait alors composée à 50% de roches entourées de 50% d'eau. Toute cette eau formerait un immense océan, profond de 200 km, qui recouvrirait toute la surface de la planète.

"Dans ces deux cas extrêmes, une fine atmosphère gazeuse pourrait englober la planète, comme sur Terre, rendant Proxima b potentiellement habitable", précise le communiqué.