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Cartographie record d'un milliard d'étoiles localisées par le satellite européen Gaia

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ETOILES GALAXIE
ESA
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Une cartographie de notre galaxie d'une précision inégalée, avec la localisation de quelque 1,15 milliard d'étoiles, a été présentée mercredi 14 septembre par l'Agence spatiale européenne (ESA) à partir des observations du télescope spatial européen Gaia.

"Avec plus d'un milliard d'étoiles, c'est la plus vaste carte jamais réalisée à partir d'une seule mission, et c'est aussi la plus précise", a annoncé Anthony Brown, un chercheur membre de l'équipe Gaia, lors d'une conférence de presse à Madrid.

"Les scientifiques ont catalogué les positions de 1,15 milliard d'étoiles", a pour sa part souligné le CNRS, associé à la mission. Un record en termes de recensement, même si cela représente moins de 1% des étoiles de la Voie lactée, la galaxie à laquelle appartient notre système solaire, qui en contient probablement entre 100 et 200 milliards.

Des données à préciser

Pour 2 millions de ces étoiles, les scientifiques, issus de 25 pays européens, ont défini et mis à la disposition des chercheurs du monde entier des données comprenant leur vitesse de déplacement et leur distance par rapport au Soleil.

L'ESA et le consortium européen qui pilote Gaia prévoient d'obtenir, vers fin 2017, la vitesse et la distance pour le milliard d'étoiles désormais identifiées dans cette nouvelle cartographie. Le télescope, qui orbite autour de la Terre, dispose de 106 capteurs, ce qui équivaudrait à "un appareil photo d'une résolution d'un milliard de pixels", selon le CNRS.

Depuis son lancement le 19 décembre 2013, Gaia scrute l'immensité de la Galaxie (100.000 années lumières de diamètre), et enregistre chaque jour les données de 50 millions d'étoiles.

Pourvu de 200 millions d'étoiles de plus qu'initialement prévu, ce catalogue va permettre aux chercheurs de mieux comprendre les phénomènes physiques qui régissent les étoiles et la Galaxie.

Mais ce catalogue n'est qu'un début: l'observatoire de Paris précise que Gaia va continuer à scruter le ciel pendant plus de deux ans. Ainsi, les résultats définitifs ne seront vraiment connus que d'ici le début des années 2020. D'ici là, les scientifiques espèrent ainsi disposer d'une sorte de carte en 3D d'une partie de la galaxie.

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