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La sonde Juno de la Nasa a initié sa mise en orbite autour de Jupiter

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La sonde américaine Juno a allumé son moteur principal pour freiner sa course, ce qui devrait lui permettre de se mettre en orbite autour de Jupiter, a indiqué lundi la Nasa.

Le vaisseau a mis en route son moteur principal comme prévu et devrait se placer en orbite autour de la planète géante à 03h18 GMT mardi (23h18 lundi heure de Washington), ont précisé les contrôleurs de la mission au Jet Propulsion Laboratory à Pasadena en Californie.

Cette manoeuvre doit durer 35 minutes mais vu la distance de la Terre (869 millions de kilomètres), la confirmation du succès de l'insertion en orbite ne parviendra aux contrôleurs de vol que quelques minutes plus tard.

La sonde de 3,6 tonnes propulsée par l'énergie solaire doit effectuer une série de 37 survols de Jupiter pendant cette mission de 18 mois, dont la plupart entre 10.000 et 4.667 kilomètres au-dessus des nuages de la planète géante pendant une mission scientifique de 18 mois.

Les survols de Juno seront beaucoup plus proches que le précédent record de 43.000 kilomètres établi par la sonde américaine Pioneer 11 en 1974.

Pendant ses survols, les instruments de la sonde pénétreront l'épaisse couverture de nuages pour étudier ses gigantesques aurores boréales, son atmosphère et sa magnétosphère.

Juno, une mission de 1,1 milliard de dollars lancée le 5 août 2011, va ainsi cartographier les champs gravitationnels et magnétiques de Jupiter pour déterminer la structure interne.

Les neuf instruments de l'orbiteur dont plusieurs européens, entre autres français et italiens, vont également mesurer l'émission radiométrique de l'atmosphère profonde de la planète, ce qui permettra de connaître sa composition, sa structure thermique et son environnement ionisé.

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